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Expliquer / comprendre

Expliquer : étymologiquement, expliquer c'est déployer. Expliquer un texte consiste ainsi à le rendre clair, intelligible, à en dégager l'implicite et les présupposés en vue d'en déterminer la signification et le sens. Le but est alors la compréhension du texte.

Comprendre : saisir le sens d'un phénomène ou d'un raisonnement par l'intelligence.

Si dans un sens premier le but de l'explication est la compréhension, dans le domaine des phénomènes naturels, l'explication se distingue de la compréhension. Le physicien ne cherche pas à comprendre le sens d'un phénomène mais à rendre compte des causes. Expliquer la chute des corps consiste à énoncer une loi qui est un rapport de causalité nécessaire et constant. L'explication répond ainsi à la question « comment ? » et analyse les phénomènes. On distingue l'explication et la compréhension comme deux modalités différentes d'approche des phénomènes. " Nous expliquons la nature, nous comprenons la vie psychique ". La vie psychique ne s'aborde pas en s'attachant simplement à saisir les causes des phénomènes, elle cherche à identifier les significations intentionnelles des événements. C'est au travers de cette distinction que se construit la différence d'approche entre les sciences de la nature (sciences explicatives, telle cause implique tel effet) et les sciences humaines (compréhensives du sens de ce que font et pensent les hommes).